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L'Oceano Indiano: un vero e proprio archivio per avvicinarsi alla storia del mondo in modo diverso

da Isabel Hofmeyr, University of the Witwatersrand et Charne Lavery, Università di Pretoria

Su molte spiagge dell'Oceano Indiano, un attento osservatore individuerà frammenti di ceramica vecchi di secoli. Lucidati dall'acqua di mare, questi frammenti risalgono probabilmente all'epoca in cui il Dinastia abbaside di califfi in Medio Oriente e il regno di Dinastia Ming in Cina erano i maggiori centri di produzione ceramica.

Originariamente destinate alle città portuali dell'Oceano Indiano, queste ceramiche furono acquistate dalle élite mercantili abituate a consumare i pasti in piatti raffinati. Questi commercianti facevano parte di ampie reti commerciali che si estendeva oltre l'Oceano Indiano, dall'Africa orientale all'Indonesia, passando per il Medio Oriente e la Cina.

La navigazione su queste rotte commerciali millenarie dipendeva dai venti monsonici, che cambiano direzione con le stagioni. Hanno a lungo modellato il ritmo della vita oceanica, portando la pioggia ai contadini, gonfiando le vele dei dhow e facilitando il commercio tra le diverse zone ecologiche.

I venti monsonici rendono l'Oceano Indiano relativamente facile da attraversare in entrambe le direzioni. Nell'Atlantico, invece, i venti soffiano in una direzione tutto l'anno. Questo è il motivo per cui l'Oceano Indiano è la più antica rotta commerciale transoceanica del mondo, a volte indicata come culla della globalizzazione.

Questo mondo cosmopolita, che da tempo affascina gli specialisti, è diventato un campo di ricerca dinamico anche se i ricercatori hanno parlato molto poco del mare stesso, preferendo analizzare i movimenti umani, essendo l'oceano un semplice sfondo. Nell'era di aumento del livello del mare e cambiamento climatico, ora è importante saperne di più da un punto di vista ecologico.

Per comprendere meglio questi diversi aspetti, passeremo in rassegna gli studi più rilevanti, antichi e recenti, condotti sull'Oceano Indiano, sia che ci parlino della sua superficie che delle sue profondità.

Un mondo profondamente cosmopolita

Questi studi hanno prima esaminato i contatti culturali che millenni di commercio e scambi hanno generato. In prima linea, le città costiere hanno sperimentato tali forme di interazioni materiali, intellettuali e culturali che i loro abitanti condividevano più in comune tra loro che con i loro concittadini dell'interno!

Questo mondo è stato esplorato dallo scrittore indiano Amitav Ghosh in Un infedele in Egitto, che ripercorre i viaggi di Abram bin Yiju, un mercante ebreo tunisino del XIIe secolo al Cairo e poi a Mangalore, in India. Il libro contrasta la rigidità dei confini degli anni '1980 con la relativa facilità di movimento alla fine del Medioevo nell'Oceano Indiano.

La costa swahili è un altro luogo di questo cosmopolitismo. La cultura swahili, che si estende per migliaia di chilometri dalla Somalia al Mozambico, è nata da secoli di interazioni tra Africa, Medio Oriente e Asia.

Centrato su città-stato costiere come Kilwa, Zanzibar e Lamu, le rotte commerciali swahili si estendevano verso l'interno, raggiungendo anche il Zimbabwe attuale e Persia, India e Cina. Al loro apice, da Dal XII al XV secolo, caddero nelle mani dei portoghesi mentre guardavano, nel XVIe secolo, per stabilire il monopolio del commercio delle spezie.

Zanzibar (Tanzania).
Getty Images

La diffusione dell'Islam in VII secolo, via mare e via terra, fa anche parte di questa storia di viaggi e commerci nell'Oceano Indiano. Nel XIVe secolo, le rotte commerciali in questa parte del mondo erano quasi interamente nelle mani dei mercanti musulmani.

Al loro seguito vennero studiosi, teologi, pellegrini, chierici, giuristi e sufi. Insieme, questi gruppi hanno creato quadri economici, spirituali e legali comuni. Il sufismo, una forma mistica dell'Islam, è una parte importante della storia dell'Oceano Indiano, così come la forza centrifuga del hajj, il grande pellegrinaggio alla Mecca.

Colonizzazione europea, un momento di una ricca storia

Quando i portoghesi scavalcarono il Capo di Buona Speranza alla fine del XVe secolo, entrarono in quello che molti chiamavano un "lago musulmano", dominato a nord dagli imperi turco ottomano, safavide persiano e moghul indiano. Quando gli olandesi arrivarono nell'Oceano Indiano nel XVII secolo, “poterono attraversarlo da un capo all'altro, presentando sulle varie coste lettere di presentazione di sultani musulmani”.

Come sottolinea l'antropologo Engseng Ho nella sua opera di consultazione Le tombe di Tarim, queste vaste rotte commerciali musulmane funzionavano senza eserciti o stati.

“I portoghesi, gli olandesi e gli inglesi, strani mercanti di tipo nuovo, portarono con sé i loro stati e crearono banchi militarizzati, come i loro predecessori veneziani e genovesi nel Mediterraneo, e facevano affari in punta di fucile. "

I primi europei ad arrivare nell'Oceano Indiano si sono dovuti adattare alle strutture commerciali in essere. Ma, dal XIXe secolo, gli imperi del Vecchio Continente hanno stabilito il loro dominazione ; le loro infrastrutture militari, di trasporto e di comunicazione hanno solo intensificato il movimento delle persone.

Come ha dimostrato lo storico Clare Anderson, gran parte di questa mobilità è stata forzata e arruolata. Schiavi, servi, esuli politici e prigionieri furono trasportati in queste regioni. A volte questi sistemi erano basati su un'organizzazione preesistente di sfruttamento del lavoro. Secondo un recente studio, i lavoratori a contratto nell'Asia meridionale venivano spesso "presi" da parti dell'India dove esisteva la schiavitù. I sistemi, vecchi e nuovi, del lavoro forzato hanno così dato vita ad un arcipelago di prigioni, piantagioni e colonie penali.

Vero archivio, l'Oceano Indiano offre un nuovo modo di guardare alla storia del mondo, dominato fino ad ora dalle narrazioni occidentali mentre l'era degli imperi europei rappresenta solo un minuscolo lasso di tempo su scala storica. Questo cambio di prospettiva scuote qualsiasi idea si possa avere sulla relazione tra colonizzatori e colonizzati.

Ricercatori come Engseng Ho e Sugata Bose affermano: l'Oceano Indiano era un'arena di affermazioni in competizione.

Le ambizioni dell'imperialismo britannico, ad esempio, sono state vanificate dalle altrettanto grandi ambizioni dell'Islam. L'Oceano Indiano ha così prodotto un ricco repertorio di ideologie transoceaniche, tra cui il riformismo indù e il pan-buddismo.

Ideologie che hanno finalmente acquisito un carattere antimperialista e alimentato idee di solidarietà e non allineamento afro-asiatici. quando Conferenza di Bandung, nel 1955, ventinove nuove nazioni indipendenti si unirono per tracciare un nuovo corso piuttosto che allinearsi con entrambi i lati della Guerra Fredda.

L'iniziativa Belt and Road.
Shutterstock

Oggi, queste vecchie alleanze vengono sfidate da Cina e India, che stanno lavorando insieme per governare l'Oceano Indiano. La strategia cinese, ad esempio, si manifesta negli ambiziosi Iniziativa Belt and Road che consiste nel mettere in atto imponenti infrastrutture portuali e di trasporto ed estendere l'impronta del Regno di Mezzo su gran parte dell'Oceano Indiano. Per rispondere, lo ha fatto il governo indiano consolidato la sua attività economica e militare nella regione.

Fondi poco studiati

La nostra conoscenza si riferisce principalmente a ciò che stava accadendo in superficie e le profondità dell'Oceano Indiano hanno poco nutrito l'immaginazione culturale o storica. Le sue acque si coprono quasi il 20% della superficie oceanica del globo, e il suo punto più basso non è altro che la Fossa di Giava, profonda quasi 8 km. Tuttavia, come altrove, gran parte del suo fondale lo è non mappato.

Le caratteristiche del fondo oceanico determinano i modelli meteorologici, le concentrazioni dei pesci e le dinamiche degli tsunami. Le prime esplorazioni delle compagnie minerarie hanno rivelato depositi ricchi di minerali su bocche vulcaniche sottomarine, mentre scopriamo in permanenza nuove specie.

Il fondale marino dell'Oceano Indiano è molto meno studiato rispetto a quelli di altri oceani, per ragioni puramente economiche, essendo delimitato da paesi in via di sviluppo. Il secondo Spedizioni internazionali nell'Oceano Indiano è stato lanciato solo nel 2015, cinquant'anni dopo la prima. Mira a comprendere meglio le caratteristiche oceanografiche e biologiche di questo oceano non sufficientemente campionato, nonché la sua evoluzione.

Barriera corallina delle Maldive.
Shutterstock

In un'epoca di cambiamenti climatici causati dalle attività umane, lo studio del mondo sottomarino è diventato essenziale. L'Oceano Indiano si sta riscaldando più velocemente di qualsiasi altro, trattenendo oltre il 70% del calore totale assorbito dalle acque superficiali dal 2003. Le coste delle sue isole - il Maldive in particolare - sono già erose dall'innalzamento del livello del mare.

Traiettorie del ciclone si spostano più a sud e la loro frequenza è in aumento a causa del riscaldamento dell'oceano. Il monsone, che ha condizionato la navigazione nell'Oceano Indiano e l'andamento delle piogge sulle sue coste, sta perdendo forza e prevedibilità.

Divinità, spiriti e antenati

Se le profondità dell'Oceano Indiano rimangono opache per molti aspetti, non vengono tuttavia ignorate dall'immaginazione delle popolazioni che vivono nelle vicinanze. Là dominano le divinità acquatiche, i jinn, le sirene e gli spiriti ancestrali; questo mondo mitologico riflette il cosmopolitismo di cui sopra.

Nell'Africa meridionale, questa miscela è particolarmente ricca: spiriti acquatici khoisan (i primi abitanti del Sud Africa), jinn musulmani introdotti dagli schiavi del sud-est asiatico, antenati africani, uno dei cui domini è l'oceano, e idee sul romanticismo del mare diffuso dall'impero coloniale britannico.

Tutte queste credenze e concetti si scontrano e trasformano i corpi acquatici in siti ricchi di memoria e storia. Sono stati esplorati come parte del progetto Oceanic Humanities per il Sud del mondo. Le opere di Confidence Joseph, Oupa Sibeko, Mapule Mohulatsi e Ryan Poinasamy esplorano l'immaginazione letteraria e artistica delle acque creolizzate dell'Africa meridionale.

Anche la fantascienza afrofuturista si rivolge alle profondità dell'Oceano Indiano. Tappeti galleggianti dell'autore sudafricano Mohale Mashigo si svolge in una comunità sottomarina sulla costa orientale del Sud Africa. Il libero della scrittrice mozambicana Mia Couto ha a lungo associato i miti delle sirene con la biologia marina. Il romanzo Il mare della libellula della scrittrice keniota Yvonne Adhiambo Owuor collega le rotte marittime afro-asiatiche contemporanee al mondo sottomarino.

Miniere sui fondali marini

Tuttavia, esplorare i fondali oceanici non è solo fantascienza. L'Autorità internazionale dei fondali marini, una branca delle Nazioni Unite in attività dal 2001, è responsabile in particolare della suddivisione delle potenziali aree minerarie marine. Ha assegnato contratti di esplorazione nell'Oceano Indiano.

Allo stesso tempo, i ricercatori fondare un numero sorprendente di nuove specie nelle profondità di questi stessi siti.

Allevamento di perle subacquee.
Getty Images

Come sappiamo, il mondo sottomarino è stato saccheggiato per molto tempo. La storia di pesca delle perle nell'Oceano Indiano - come con Jules Verne, in una delle scene chiave di Ventimila leghe sotto il mare - continua oggi con il traffico di abalone. In attrezzatura subacquea, i bracconieri sulla costa sudafricana raccolgono questi molluschi per venderli nei mercati asiatici, associando così i fondali marini a reti criminali nell'Oceano Indiano, utilizzando la stessa rete delle vecchie rotte commerciali.

A volte queste strade riservano meraviglie. Sull'isola del Mozambico, ad esempio, c'erano frammenti di ceramica blu commercializzato sulle coste dell'Oceano Indiano sono oggi oggetto di vere e proprie cacce al tesoro. Mentre alcuni di questi reperti sono venduti da antiquari, altri forniscono prove cruciali per il ricerca archeologica marittima. Recentemente il Progetto Slave Wrecks ha scoperto relitti di navi schiave che forniscono prove materiali della tratta degli schiavi transatlantica e che la collegano alla storia della schiavitù e della servitù nell'Oceano Indiano.

I vecchi lungomare delle città portuali dell'Africa orientale come Mombasa, Zanzibar e Lamu sono dominati da edifici di un bianco abbagliante. Questa architettura richiama la secolare tradizione di utilizzare il corallo bianco per la costruzione di case, moschee e tombe che venivano poi ricoperte con calce ricavata da conchiglie e coralli. Così adornate, le città portuali erano luminose e visibili da lontano dalle navi in ​​arrivo.

La vita sottomarina dell'oceano e la storia umana sono sempre state intrecciate. Oggi scrittori, artisti e accademici stanno rendendo i loro contemporanei sempre più consapevoli di questo legame.


Tradotto dall'inglese da Karine Degliame-O'Keeffe per Fast ForWordThe Conversation

Isabel Hofmeyr, Professore di letteratura africana, University of the Witwatersrand et Charne Lavery, Docente e ricercatore associato, Università di Pretoria

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

 

© modifica immagine: Shutterstock

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